Inhoudsopgave
    

Android for all
Daniël Verlaan
door Daniël Verlaan
leestijd: 9 min

Google heeft op zijn I/O conferentie laten zien waarom het zich concentreert op software in plaats van hardware: op naar de volgende miljard Android-gebruikers.

Google verkeert al jaren in een bijzondere fase. De internetgigant is groot geworden met zijn zoekmachine, terwijl dit onderdeel juist langzaam steeds minder belangrijk wordt. Door de opkomst van mobiele apparaten openen we liever een app om aan onze informatie te komen, dan dat we een zoekmachine opzoeken. Logisch dat Google tijdens zijn jaarlijkse ontwikkelaarsconferentie I/O opnieuw laat zien dat het in allerlei markten actief is, want het bedrijf wil zijn kansen spreiden. Of het nu om auto's, virtual reality, internetballonnen of medicijnen gaat. 

Soms is die aanwezigheid een moetje, zoals het geflopte sociale netwerk Google+, maar veel vaker denkt Google dat het echt iets kan bijdragen aan het bestaande aanbod. Dit jaar was I/O echter niet gericht op het verkennen van nieuwe markten, maar op het verbeteren van bestaande producten waar Google de komende jaren hoge ogen mee wil gaan gooien. Dat is geen nieuwe hardware maar nieuwe diensten.

Android M staat voor 'meh'

Android is altijd één van de belangrijkste onderwerpen van de Google I/O geweest. Vorig jaar onthulde Google Android L, dat later Lollipop werd gedoopt, met een geheel nieuw ontwerp. Het noemde dit ontwerp Material Design, wat volgens het bedrijf de toekomst is voor Android. Langzaam aan implementeren meer ontwikkelaars het Material Design in hun apps. Daarmee oogt Android steeds vaker als één geheel, waar apps herkenbaar zijn en op eenzelfde manier werken.

De aankondiging van Android M dit jaar is vergeleken met die van Android L een beetje saai. Een van de verbeteringen die Android M brengt, is dat het voor gebruikers makkelijker wordt om per app de permissies in te stellen. Als een app toegang vraagt tot een onderdeel van jouw mobiele apparaat, moet je de permissie altijd eerst goedkeuren. Wil je niet dat Facebook toegang tot jouw contacten heeft? Dan geef je de app geen toegang als 'ie hier om vraagt. Het is een goede manier die gebruikers meer controle over hun privégegevens te geven.

Verder zijn er vooral kleine verbeteringen. Zo wordt Android M weer wat energiezuiniger. En komt er een automatische backup van apps en app-data naar de cloud. Mocht je jouw smartphone naar de fabrieksinstellingen terugzetten of een nieuwe smartphone kopen, heb je in één keer weer toegang al je apps en bijbehorende app-gegevens. Zo zul je niet meer opnieuw hoeven in te loggen bij Facebook en Twitter.

Google Now On Tap: gamechanger

De twee belangrijkste nieuwe Android-troeven zijn echter Google Now on Tap en Google Foto's. Eerstgenoemde wordt de komende jaren enorm belangrijk voor Google: het is een functionaliteit binnen Android om met een druk op de knop informatie te krijgen over hetgeen dat op je scherm staat. Krijg je een sms'je binnen van een vriend dat je een specifieke film moet checken? Even drukken op de knop van Google Now en je krijgt allerlei relevante informatie te zien, van het genre van de film tot de acteurs.

Google Now on Tap biedt gebruikers de mogelijkheid om overal en altijd relevante contextuele informatie op te roepen. Dat is belangrijk in een tijd dat de oude vertrouwde zoekmachine steeds minder belangrijk wordt. De internetgebruiker wil wel informatie krijgen, maar liever niet meer een woordje copy-pasten in een zoekbalk. Dit heeft echter tot gevolg dat Google ook de informatie in apps van derden kan inzien zodra jij op de Now on Tap-knop drukt - maar dat zegt Google natuurlijk niet hardop. Op die manier integreert Google zich op een sluwe en briljante wijze in het brede app-ecosysteem dat de afgelopen jaren alsmaar belangrijker is geworden.

Maar Now on Tap gaat nog verder dan alleen maar relevante informatie tonen: het maakt onderdeel uit van de slimme assistent Google Now. Het is aannemelijk dat je op een gegeven moment in apps op Google Now on Tap kunt drukken om acties uit te voeren die normaliter veel lastiger zijn. Dat je bij Spotify tijdens het luisteren van een nummer via Now on Tap niet alleen meer informatie over de artiest krijgt te zien, maar dat je ook direct zien wanneer de artiest in Nederland speelt en waar je het goedkoopst een kaartje kunt kopen (waar Google geld aan verdient). En dat het concert vervolgens direct in je agenda verschijnt. Daarmee wordt Google Now on Tap een gamechanger die de zoekmachine weer centraal stelt op mobiele apparaten.

Al je foto's gratis bij Google

Google Foto's kan net zo'n belangrijke dienst als Google Now worden. De internetgigant werkt al jaren aan een digitaal neuraal netwerk dat net als het menselijk brein kan leren. Door deze technologie is Google bijvoorbeeld in staat om objecten op foto's te herkennen, zoals katten, zonsondergangen of - in mijn geval - bier. Door jouw foto's naar de cloud van Google up te loaden, kies je ervoor dat Google jouw foto's scant om zijn neurale netwerk te verbeteren. Als Google sneeuw wil identificeren, heeft het zo veel mogelijk verschillende foto's van sneeuw nodig. Daarom biedt Google een onbeperkte backup voor zijn fotodienst aan. Hoe meer foto's naar Google Foto's worden geüpload, de te beter de herkenningstechnologie werkt.

Google is een commercieel bedrijf en wil met al die data geld verdienen. Omdat de foto's die in de cloud staan worden geanalyseerd, worden objecten op jouw foto's herkend. Bij mij is dat met name bier, eten en fietsen. Google weet vervolgens dat ik van deze dingen hou en kan die data weer gebruiken om een vollediger advertentieprofiel van mij te creëren. Bierfabrikanten, restaurants en fietsenbouwers betalen vervolgens meer geld aan Google om bij mij te adverteren, omdat ik sowieso al een interesse heb in hun diensten.

Nog enger is dat Google heel nauwkeurig personen op foto's herkent. Deze functie lijkt nog niet beschikbaar in Nederland, maar kan op den duur ook worden gebruikt om commercieel gewin uit te halen. Ziet Google dat jij veel omgaat met een specifieke vriend die bijna jarig is? Dan kan het via reclame een verjaardagscadeau van de betreffende persoon voorstellen. Bradley Horowitz, hoofd van de sociale tak van Google, heeft aangegeven dat dit niet het plan is, maar sluit niet uit dat dit in de toekomst wel gebeurt.

Overal Android

Om Android overal beschikbaar te maken, introduceerde Google ook het nieuwe internet-of-things-platform Brillo. Dit platform is gebaseerd op Android en werkt met apparaten die niet over krachtige hardware beschikken, zoals de slimme rookmelder van Nest of een met wifi verbonden koffiezetmachine. Via de communicatietechnologie Weave, die Google ook tijdens I/O presenteerde, kunnen Brillo-apparaten communiceren met onder andere Android-apparaten.

Komt dit je bekend voor? Kan kloppen. Vier jaar geleden kondigde Google een soortgelijke platform aan, genaamd Android @Home. Na de aankondiging hebben we er nooit meer iets over gehoord, waardoor Googles project om het slimme huis te besturen uiteindelijk faalde. Met Brillo hoopt het opnieuw in de smart home-trend te stappen, om op je Android-apparaat één sectie te maken waar je al je slimme apparaten mee kunt besturen. Vooralsnog moet je slimme apparaten meestal met de app van de fabrikant beheren, waardoor sommigen dagelijks wel tien verschillende apps van smart devices gebruiken.

​Virtual reality

Google stond tijdens I/O ook uitgebreid stil bij virtual reality, dat volgens verschillende experts na internet de volgende grote technologische revolutie wordt. Google heeft een eigen virtual reality-platform dat is gebaseerd op de kartonnen virtual reality-bril Cardboard. Je stopt hier een smartphone in, waarna de sensoren van het toestel bewegingen detecteren. Vervolgens kan de gebruiker de cardboard voor de ogen houden om virtual reality te ervaren. De kartonnen Cardboard-bril is tevens vernieuwd waardoor 'ie nu ook geschikt is voor 6 inch-smartphones én iPhones.

Google wil met Cardboard virtual reality voor iedereen beschikbaar maken zonder dat er een dure bril voor aangeschaft hoeft te worden. Zo'n kartonnen bril koop je al voor een tientje, terwijl de consumentenversie van de Oculus Rift 1500 dollar gaat kosten. Google wil je dan ook geen grote virtual reality-games met Cardboard laten spelen, maar beelden in 360-graden laten ervaren. Denk aan een optreden van Paul McCartney, gezien vanaf het podium. Of een animatiefilm waarbij je om je heen kunt kijken om nieuwe personages te volgen en zo op een interactieve manier met de film bezig te zijn.

Maar de belangrijkste toepassing voor Cardboard en virtual reality is YouTube. Het grootste en belangrijkste videoplatform ter wereld wil 360-graden-video's ondersteunen die gebruikers via hun smartphone en optioneel via Cardboard kunnen bekijken. Zo zou je op elke plek rond kunnen kijken terwijl de video speelt. Om het aanbod van dergelijke video's te stimuleren werkt Google samen met GoPro aan een speciale VR-cameraring met zestien GoPro's die beelden in 360-graden opnemen. Daarnaast onthulde Google een speciale app voor basisscholen waarmee kinderen via Cardboard digitaal op schoolreisje kunnen, bijvoorbeeld door rond te kijken in de zee of tussen de ijsberen op de Noordpool.

Waar is de hardware?

Toch vraag ik mijzelf af: waar is de hardware gebleven? Normaliter kondigt Google tijdens zijn I/O-conferentie ook de nodige hardware aan. Dit jaar is er geen nieuwe consumentenhardware gepresenteerd. Geen nieuwe Android Wear-smartwatch, die we eigenlijk wel hadden verwacht. Zelfs iOS-ondersteuning voor Android Wear werd niet aangekondigd, wat wel in de lijn der verwachting stond. De Apple Watch is uit en als Google een vuist wil maken, zal het Android Wear ook voor iOS beschikbaar moeten maken. In de Verenigde Staten heeft namelijk de helft van de bevolking een iPhone die bij interesse in een smartwatch nu alleen een Apple Watch of Pebble kunnen kopen.

De grootste teleurstelling van I/O 2015 is dat Google geen opvolger van de in 2013 uitgebracht Chromecast aankondigde. Het apparaatje is door veel media geroemd als één van de beste gadgets van de afgelopen jaren. De hdmi-stick stop je in je domme tv om 'm met internet te verbinden en 'slim' te maken. Het zou Google niet hebben misstaan om een Chromecast 2 met 5GHz-ondersteuning voor een sterkere wifi, krachtigere hardware voor 4K-video en mogelijk Android TV als software uit te brengen. Ook daar zullen we voorlopig nog op moeten wachten.

Google heeft zijn focus teruggedraaid op zijn diensten. "Het gaat erom dat we technologie aan het werk zetten om belangrijke problemen op te lossen, op een manier zodat de hele wereld er gebruik van kan maken", aldus Sundar Pichai, het kersverse hoofd (te zien in de afbeelding bovenaan) van Android, Chrome en Google Apps. Die technologie ligt volgens Google bij diensten als Android, Google Now, het Cardboard- en Brillo-platform en alle andere vormen van softwarematige diensten waar Google succes mee boekt. Maar producten? Die zullen toch vooral anderen moeten creëren.

Auteur

Daniël Verlaan (@danielverlaan) is techredacteur bij RTL Z en Bright. Houdt van de middeleeuwen en terabytes. Fietst heel snel korte afstanden. En is in het echt (en op Twitter) véél knapper.