Inhoudsopgave
    

Designed in China
Eefje Rammeloo
door Eefje Rammeloo
leestijd: 5 min

15.000 kilometer met een Chinese auto. Dat moet kunnen volgens Rogier Bikker en Maren Striker. Tijdens hun reis van Shanghai naar Rotterdam willen ze aantonen dat Chinese merken (bijna) net zo goed zijn als westerse merken.

Bikker en Striker wilden "iets groots" doen, vertellen ze op een terras in een hip wijkje in Shanghai. Ze wonen al jaren in China. Zoals veel Nederlanders in de stad droomden ze ervan om ooit per auto terug te reizen naar Europa. Alleen gaat het hen daadwerkelijk lukken; het vertrek staat voor 26 juli gepland. Drie maanden later, na een reis via de oude Zijderoute, door een trits voormalige Sovjet-staten, via Turkije en Italië, hopen ze aan te komen in Rotterdam.

Bijzonder aan de reis zijn de producten die ze meenemen en gebruiken. Die zijn namelijk allemaal van Chinese makelij. De voorbereiding van de trip zat hem vooral in het vinden van sponsoren. De afgelopen maanden zijn de jongens, samen met een team van Chinese assistenten, nonstop bezig geweest met het benaderen van Chinese bedrijven. Als eerste gaf automerk BYD akkoord. Nu, een paar weken voor vertrek, hebben grote merken als Lenovo en Huawei toegezegd laptops en telefoons te willen sponsoren. Met hun reis willen Bikker en Striker iets vertellen over China. "In het westen worden er veel negatieve dingen over China verteld: er zijn voedselschandalen, corruptie, verontreiniging. Wat mist is het China dat wij zien: de gedreven Chinezen die écht innovatieve producten maken." Bikker refereert aan de transformatie van China als fabriek van de wereld naar China als laboratorium en ontwerpstudio, van "Made in China" naar 'Designed in China".

"Het gebeurt al heel lang", zegt Bikker. "Maar het gaat nu steeds harder." Hij haalt een aantal merken aan dat op het punt staat om heel groot te worden in Europa. Alibaba kennen we inmiddels, maar er zijn ook de telefoons van Huawei, de wasmachines van Haier, de TV's van Skyworth en de kleding van Bosideng. Bikker citeert uit een onderzoek dat vorig jaar werd gehouden. "77 procent van de niet-Chinese consumenten geeft aan wel eens Chinese technologie te willen proberen, 41 procent zou overwegen een Chinees merk aan te schaffen." Met de verschuiving naar dat laboratorium van de wereld, verschuift ook de perceptie van Chinese producten in het buitenland. Bikker: "In 2011 kon 4 procent van de Britten een Chinees merk noemen, in 2013 was dat 14 procent."

"Doordat ze zo pragmatisch zijn, zijn ze juist creatief"

Ondertussen staan de Chinezen er nou niet bepaald om bekend dat ze goed zijn in innovatie en creativiteit. Ze zijn vooral extreem pragmatisch. Volgens Bikker sluit het een het ander niet uit. Hij wijst op een scooter die langs rijdt. De onderdelen zijn met plakband aan elkaar geplakt. "Als dat niet creatief is!" lacht hij. "Chinezen zijn het meest pragmatische volk ter wereld. Doordat ze zo pragmatisch zijn, zijn ze ook innovatief."

Bikker (midden) en Striker (rechts) tijdens een pr-momentje waar er tijdens de reis nog veel van zullen volgen. Beeld: Brand New China
Bikker (midden) en Striker (rechts) tijdens een pr-momentje waar er tijdens de reis nog veel van zullen volgen.

Het tweetal heeft 31 mooie plekken geselecteerd langs de route. Van de grootste stad in China, Chongqing, naar de hoogvlakten van het Tibetaans Plateau, en van het extreem gesloten land Turkmenistan langs de Aya Sofia in Istanbul, op weg naar Griekenland, Italië, Oostenrijk en Duitsland. Bikker laat een plaatje zien van de "entrance to hell": een gasbel in Turkmenistan die al twintig jaar brandt. Ze hebben vijf dagen om dat land op een doorreisvisum te doorkruisen. Omdat de reis naar Nederland veel uitdagingen met zich meebrengt, stelt het tweetal de nodig eisen aan hun uitrusting. "We gaan drie maanden door afgelegen gebieden rijden. Het Tibetaans plateau, de zandduinen van Oezbekistan... Onze BYD F5 moest worden aangepast met een metalen plaat aan de onderkant, tegen opspringende stenen." Op een aantal plekken langs de route krijgen de jongens van de BYD-dealer een kleine APK-keuring. Even naar de remmen en de olie kijken terwijl de heren op de foto gaan voor de lokale krant. Mooi pr-momentje voor het automerk.

BYD ('Build Your Dreams') richt zich in Nederland op de hybride en elektrische automarkt en levert bijvoorbeeld de elektrische bussen op Schiphol. Elektrisch van China naar Nederland rijden is nog niet mogelijk - vind maar eens een laadpaal op dat Tibetaans plateau. Maar het is niet uitgesloten dat dat over een tijdje wél kan. De autofabrikant maakt van oorsprong vooral batterijen en heeft dus voldoende expertise in huis, zou je zeggen.

Multinationals en kleine bedrijfjes

Ook de overige apparatuur moet aan strenge eisen voldoen. De camera's die Bikker en Striker meekrijgen van AEE, zijn het type dat ook bergbeklimmers en duikers gebruiken. Waterdicht dus. "We zullen niet veel water tegenkomen in de woestijn", onderkent Bikker. "Maar een waterdichte case betekent ook een zanddichte case. Onze grootste zorg is dat alles onder het stof en zand komt te zitten. Fijn om te weten dat de camera's daarop gemaakt zijn."

Vijftienduizend kilometer. Weer eens wat anders dan de Gotthard tunnel. Beeld: Brand New China
Vijftienduizend kilometer. Weer eens wat anders dan de Gotthard tunnel.

De telefoon en de laptop zijn normale consumentenproducten. De reis naar Nederland is een proof of concept, meent Bikker. "Als je hiermee door de woestijn kunt reizen, dan doet hij het in Rotterdam ook wel." Van deze producten hebben ze voor de zekerheid wel meerdere exemplaren meegekregen: vier Huawei Ascend P7 telefoons en twee Lenovo laptops. Voor de camera krijgen ze ook nog eens acht reserve-accu's mee. Bikker: "Het interessante is dat geen van onze sponsors zich zorgen maakt over de kwaliteit van hun product. Dit in tegenstelling tot een aantal automerken die we benaderd hebben voordat we met BYD in gesprek waren. Die gaven ruiterlijk toe dat hun auto de reis niet aan zou kunnen." Hij is er echter van overtuigd dat Chinese merken aan de westerse kwaliteitsverwachtingen kunnen voldoen. "We kunnen honderden voorbeelden bedenken waarom ze dat niet doen. We maken er zelf ook grapjes over. Maar als we dat blijven doen zijn ze ons op een gegeven moment voorbij."

Dat ze zich laten sponsoren door een kledingmerk en een zonnebrillenontwerper, was eigenlijk voor de grap. Maar met BRAOS (zonnebrillen) en XIYOUJI (vrijetijdskleding) als sponsoren, tonen de jongens aan dat China ook eigengereide, kleine bedrijfjes kent. BYD, Huawei en Lenovo zijn multinationals, waarvan de staat bij sommigen een groot deel van de aandelen bezit. Veel jonge Chinezen willen niet voor een baas werken en laten hun creativiteit los in een eigen bedrijfje. Bikker: "Dát zijn de gedreven mensen waar we het over hebben."

Volg Striker en Bikker op Brand New China en op Facebook.

Auteur

Eefje Rammeloo (@eefjerammeloo) werkt als freelance correspondent in China voor verschillende Nederlandse en buitenlandse media. Ze is gefascineerd door het pragmatisme en de Chinese logica die wij in Europa amper begrijpen, maar waar we toch aansluiting bij zullen moeten vinden. De Chinese economie biedt immers ontelbare kansen. Wie gaat die grijpen?