Inhoudsopgave
    

Musk naar Mars
Floris Poort
door Floris Poort
leestijd: 6 min

De troonopvolger van Steve Jobs is bekend en heet Elon Musk: entrepreneur, geek en visionair. Een soort Tony Stark maar dan in het echie. Zijn nieuwste missie: de kolonisatie van Mars in 2025. Inclusief highspeed internet via satelliet.

Zijn naam alleen al lijkt regelrecht uit een stripboek te komen: Elon Musk. Niemand heet verder zo. Een Zuid-Afrikaan, de zoon van een fotomodel en een elektrotechnicus. Op zijn twaalfde besloot de nu 43-jarige Musk zichzelf te leren programmeren. Al snel verdiende hij geld door zijn computercode door te verkopen aan de ontwikkelaars van Atari-game Blastar.

De zakenman/nerd was ontwaakt en ging natuurkunde studeren in Canada, om daarna studies bedrijfskunde en economie af te ronden. Zo bleef Musk deels zakenman en deels wetenschapper. Een studie toegepaste natuurkunde aan het gerenommeerde Stanford brak hij in 1995 geheel in stijl na twee dagen af. Het zakenleven lonkte te veel, Musk had zin om geld te verdienen met internet, duurzame energie en ruimtevaart. Dat wist hij toen al, en dat is precies wat er gebeurde.

Dik betaald betaalbedrijf

Musk begon zijn carrière met Zip2, een bedrijfje dat hij samen met zijn broer Kimbal opzette. Het maakte kranten als The New York Times wegwijs op het internet, door ze de middelen te bieden om online automatisch te publiceren. Vier jaar later werd het verkocht, en kreeg Musk 22 miljoen dollar. Daar kan je op gaan zitten, voor Musk was het een startkapitaal.

Musk startte daarom in 1999 het online betaalbedrijf X.com, de volgende wens op zijn verlanglijstje. Het bedrijf fuseerde met Confinity, dat net de betaaltak PayPal had opgericht. Musk was zo slim alle aandacht te richten op PayPal, dat al snel uitgroeide tot het grote betaalbedrijf dat we vandaag kennen. In 2002 werd het voor 1,5 miljard dollar overgenomen door eBay, een grapje waar Musk persoonlijk 165 miljoen dollar aan overhield.

Een groep mensen staat te wachten bij de Victoria-krater op Mars. Wernquist heeft het landschap gebaseerd op een foto die het verkenningsrobotwagentje Opportunity in 2006 maakte. (Beeld afkomstig uit de korte film <a href= Erik Wernquist
Een groep mensen staat te wachten bij de Victoria-krater op Mars. Wernquist heeft het landschap gebaseerd op een foto die het verkenningsrobotwagentje Opportunity in 2006 maakte. (Beeld afkomstig uit de korte film Wanderers)

De rusteloze Musk pakte zijn verlanglijst erbij en bekeek zijn volgende puntje: ruimtevaart. Met 100 miljoen van zijn eigen fortuin startte hij in 2002 Space Exploration Technologies, of SpaceX. Musk is ceo en hoofd ontwerp van het bedrijf, en daar wordt het pas echt interessant. We hebben het namelijk over een commercieel bedrijf dat raketten ontwikkelt, niet voor oorlogsvoering of ander naars, maar om ruimtevaart betaalbaar te maken.

Falcon en Dragon

SpaceX heeft sinds zijn oprichting al verschillende raketten ontwikkeld. Het gros van de onderdelen komt ook uit eigen huis, zoals raketmotoren Merlin, Kestrel en Draco. De eerste raket was de Falcon 1, die in totaal vijf keer is gelanceerd, waarvan twee keer succesvol. De eerste lancering was direct de eerste privaat betaalde raket die in een baan rond de aarde werd gebracht. Met de vijfde lancering werd een Maleise satelliet de ruimte in geschoten, waarna het 21 meter hoge ontwerp met pensioen ging. De Falcon 1 werd opgevolgd door de Falcon 9, een forse raket van 68 meter hoog die bedoeld is om ruimtecapsules het heelal in te schieten.

De gebruikte capsule, de Dragon, is ook door SpaceX zelf ontwikkeld. Die werd in december 2010 voor het eerst gelanceerd bovenop zo’n Falcon 9, en was daarmee het eerste privaat betaalde ruimtevaartuig dat succesvol werd gelanceerd en weer terug op aarde werd gebracht. Inmiddels is SpaceX hofleverancier van NASA, en vliegt het met de Dragon goederen naar het International Space Station.

Goedkoper de ruimte in

En toch is dat allemaal maar een test. SpaceX is namelijk opgericht met één hoofddoel: de kosten van ruimtevaart dusdanig terugdringen dat kolonisatie van Mars mogelijk wordt. Dat klonk in 2002 misschien belachelijk, maar ondertussen heeft Musk zijn kunde wel bewezen. NASA, Boeing en SpaceX werken nu samen aan het Commercial Crew Program, waarbij voor het eerst in jaren weer mensen vanaf Amerikaans grondgebied de ruimte in gelanceerd moeten worden.

De laatste jaren vertrokken bewoners van het ISS met Russische Sojoez-ruimtecapsule naar het ruimtestation. Maar door de verslechterende verhoudingen tussen de VS en Rusland zit dat er niet meer in. Dus gaat SpaceX zijn Dragon-capsule de komende tijd geschikt maken om mensen mee te vervoeren. Dat moet direct goedkoper worden dan via de Russen, die 70 miljoen dollar per gelanceerde astronaut rekenden. Bij Musk kost dat 'slechts' 58 miljoen per stoel.

Zonsondergang op Mars, bezien vanaf een van de toppen van de Gusev-krater. Overdag is de lucht op Mars een combinatie van grijs-geel en groen. Als de zon ondergaat, zorgen stofdeeltjes voor een rode schaduw. Rond de zon kleurt de lucht blauw. Erik Wernquist
Zonsondergang op Mars, bezien vanaf een van de toppen van de Gusev-krater. Overdag is de lucht op Mars een combinatie van grijs-geel en groen. Als de zon ondergaat, zorgen stofdeeltjes voor een rode schaduw. Rond de zon kleurt de lucht blauw.

Wel moeten er eerst nog tientallen onbemande missies worden gevlogen voordat de eerste bemande praktijktest in 2017 wordt gedaan. Tegen die tijd moet de Dragon-capsule bovendien geschikt zijn om met behulp van stuwraketten zelfstandig weer op aarde kunnen landen, iets dat SpaceX met zijn Grasshopper-raket al succesvol aan het testen is.

Razendsnelle fantasietrein

Maar daar stopt het niet, bij lange na niet. Musk is immers een dromer, bijna dwangmatig lijkt het. Hij wil dan wel de ruimte in, maar hier op aarde moet het ook leuk blijven. Dus investeerde hij in 2003 in startup Tesla, om vervolgens bestuursvoorzitter van het autobedrijf te worden. Ook al zo'n enorm succes: geen ander bedrijf maakte elektrisch rijden zo aantrekkelijk. Musk is bezig de VS vol te bouwen met zijn Supercharger-oplaadpalen, en wil in 2017 een betaalbaardere versie van zijn elektrische auto op de markt brengen.

Om maar niet te spreken over zijn Hyperloop, een haast krankzinnig idee voor een trein die een topsnelheid van zo'n 1200 kilometer per uur zou moeten halen. Hoe dan? Gewoon, door bijna alle lucht uit een tunnel weg te zuigen, daar een trein in te schuiven en die trein met nagenoeg geen weerstand over het laatste beetje overgebleven lucht te laten glijden. Een idee dat op zo'n vreemde manier slim is, dat het hilarische Twitter-account @BoredElonMusk totaal aan zulke plannen wordt gewijd.

Tijd om de Hyperloop zelf in productie te nemen, heeft Musk helaas niet. Hij heeft immers een futuristisch autobedrijf en een ruimtevaartorganisatie te runnen. Dus gaf hij het idee weg, aan wie er maar mee aan de slag wil. Dat lijkt inmiddels te gaan gebeuren: zo'n honderd mensen werken al middels crowdsourcing aan de Hyperloop.

Internet in de ruimte

Wat brengt de toekomst ons als het aan Elon Musk ligt? Hier op aarde in ieder geval razendsnel vervoer, zowel openbaar als privé. Volgens de laatste geruchten worden de nieuwste Tesla-auto's met een aanstaande firmware-update zelfs merkbaar sneller. Maar vooral buiten die aarde wordt het spannend. Musk wil namelijk een satellietnetwerk in de ruimte aanleggen. Niet alleen voor internet op aarde, maar ook voor internet op Mars.

Voor aardbewoners moeten de laaghangende satellieten het internet sneller en goedkoper maken. Het internet wordt hier namelijk eerst getest voordat de verbinding naar Mars zal worden uitgebreid. Musk denkt dat het grapje 10 miljard dollar gaat kosten, maar nodig is het wel. Betrouwbaar contact met Mars is belangrijk als hij in 2025 mensen op de planeet wil gaan zetten. Musk heeft de haast unieke gave om dat doel te bereiken door alle onderdelen die er voor nodig zijn boeiend, vernieuwend en winstgevend te maken.

Elon Musk is een zakenman, uitvinder, en visionair. Iemand die belachelijk groot durft te denken, en die plannen met al zijn bravoure nog waarmaakt ook. Musk schrapt de fictie uit scifi en is hofleverancier van toffe technologie. Hij is ervan overtuigd dat kolonisatie van andere planeten de enige manier is waarop de mens zijn eigen uitsterven kan afwenden. Daar doet hij niet eng over, in plaats daarvan bedenkt hij een uitweg en maakt hij de reis ook nog eens leuk. "To boldly go where no one has gone before."

Auteur

Floris Poort (@florispoort) begon twee jaar geleden als stagiair bij Bright. Hij bleef hangen, is vaste blogger bij Bright en is nu eindredacteur van Bright Ideas. Daarnaast is hij werkzaam voor NUtech. Houdt van alles met een batterij er in of stekker er aan.