Inhoudsopgave
    

Virtual reality met losse handen
Jody van den Tillaart
door Jody van den Tillaart
leestijd: 5 min

Manus Machinae is een VR-controller, in korte tijd in elkaar geknutseld door een Nederlandse student elektrotechniek. Nu nog als prototype, straks misschien wel dé gamecontroller in combinatie met je Oculus Rift.

De techniek van Manus Machinae is niet wereldschokkend. Men neme twee handschoenen, tien flexibele sensoren voor op de vingers, een gyroscoop en een versnellingsmeter en je hebt al een aardig werkend prototype van een intuïtieve gamecontroller aan je handen. Tim van Veenendaal, student elektrotechniek in Eindhoven, draaide het eerste prototype van de Manus Machinae in korte tijd in elkaar. “Ja, je kunt dit namaken”, zegt CEO Bob Vlemmix . “De techniek is echter maar een heel klein deel van het totaalplaatje. We willen de Manus Machinae doorontwikkelen tot dé game controller voor virtual reality-games. Daar is meer voor nodig, zoals een goed design, een fijne prijs en goede marketing.”

Ze zijn geselecteerd voor het acceleratorprogramma van Startupbootcamp HighTechXL, geen sinecure als je bedenkt dat honderden hardwarestartups dolgraag in dat netwerk terecht willen komen.

Pielen met pijltjes

De VR-markt is nu sterk in opkomst, zeker met de nieuwste Oculus Rift DK2. Binnenkort is die ook voor consumenten te koop. “Daar moeten we nu op inhaken”, zegt Vlemmix. “Nu is het moment. Er is heel veel mogelijk, maar dan zit je te pielen met pijltjestoetsen of een andere controller die je helemaal uit de beleving haalt. Aan de andere kant zijn er wel bedrijven die juist weer een heel complex en uitgebreid pak maken, maar die zijn heel duur, het geeft veel werk om ze aan te trekken en er hangen allemaal draden aan. Wij willen wel de bijzondere ervaring van VR versterken, maar het wel betaalbaar en makkelijk in het gebruik houden.”

Concurrentie

De grootste concurrent is wellicht Control VR, dat ook een systeem met handschoenen ontwikkelt. Met een prijs van zeshonderd dollar is die wel een stuk duurder dan wat de Manus Machinae gaat kosten: honderd dollar per hand. Ook heeft Leap een headmount gemaakt voor op een Oculus, zodat je met de Leap Motion helemaal met blote handen VR-spellen kunt spelen. Nadeel daaraan is, dat je niet negentig graden naar links of rechts kan kijken als je met je handen recht voor je bezig bent. Dan verliest de Leap Motion je handen uit het oog en is het gedaan met de pret. Iets wat je natuurlijk regelmatig doet met een VR-bril op: even om je heen kijken.

En dan was er onlangs ook nog een ander Kickstarterproject: Perception Neuron. Dit is een heel ‘pak’ met bedrading. Dan sta je dus constant klittenband aan en uit te doen. Het is wel een voordelig alternatief: het kost vanaf 175 dollar (afhankelijk van hoeveel sensoren je in dit ‘pak’ wil hebben loopt dit bedrag op). Nu de ontwikkelingen hard gaan, wil Manus zich onderscheiden in prijs en handigheid en een groot deel van de markt gaan regeren. Met hun deelname in het netwerk van Startupbootcamp is in ieder geval al een goed begin gemaakt.

Raptor handjes

“Het wordt plug & play, zoals je een muis of keyboard meteen kunt gebruiken. Je kunt de Manus straks draadloos aansluiten met bluetooth. Je kunt lekker achterover leunen en relaxt je armen gebruiken. Dat is veel beter voor je lichaam dan de meeste controllers. We werken samen met een fysiotherapeut om in de ontwikkeling rekening te houden met deze aspecten.”

Bob Vlemmix, CEO Manus Machinae met het eerste prototype van de controllerhandschoenen bij Startupbootcamp in Eindhoven.
Bob Vlemmix, CEO Manus Machinae met het eerste prototype van de controllerhandschoenen bij Startupbootcamp in Eindhoven.

“Ook kijken we hoe mensen intuïtief de handschoenen gebruiken om door een VR-wereld te navigeren. Welke bewegingen ze maken en hoe ze reageren op de handschoenen, helpt ons om de handschoenen goed af te stellen en te programmeren. Het moet vloeiend gaan, met lekker ontspannen handen. Niet dat je van die ‘raptor handjes’ krijgt als je er mee speelt.”

Gebarentaal

In de toekomst willen de mannen van Manus verschillende types handschoenen ontwikkelen. “We denken aan handschoenen die tegendruk geven, zodat het heel echt aanvoelt als je in virtual reality iets aanraakt of oppakt”, zegt Vlemmix. “Ook denken we na over een handschoen die gebarentaal omzet in gesproken taal. Dit is mogelijk, al lopen we wel tegen verschillen tussen gebarentalen aan. De Nederlandse gebarentaal maakt bijvoorbeeld ook gebruik van bewegingen met je mond. Daar moeten we dan wel iets op verzinnen.”

Een wens van Vlemmix is ook om de handschoenen inzetbaar te maken om bommen op te ruimen. “Je kunt dan denken aan iemand van de Explosieven Opruimingsdienst, die op afstand de demontage van een bom aanstuurt met deze handschoenen.” Het kan allemaal, maar eerst gaan de mannen de wereld van gaming bestormen. Eén ding is zeker: navigeren door virtual reality met pijltjestoetsen slaat helemaal nergens op. Wat gaat dan wel de standaard worden? We gaan het meemaken.

Auteur

Jody van den Tillaart (@jvandentillaart) blogt als freelancer voor Bright over technieuws in het algemeen en startups in het bijzonder. Ze houdt van de verwondering en het enthousiasme die de techindustrie opwekt en interesseert zich voor de sociaal-maatschappelijke consequenties. Woont met vriend, fluffy kater en twee dochters in Eindhoven, de zuidelijke hotspot voor hightech en startups.