Inhoudsopgave
    

Y Combinator: hogeschool voor startups
Jody van den Tillaart
door Jody van den Tillaart
leestijd: 4 min

Twee keer per jaar azen duizenden startups op een plek bij Y Combinator. Het Nederlandse Impraise werd geselecteerd voor 's werelds meest prestigieuze accelerator. Oprichter Bas Kohnke vertelt over zijn ervaringen.

Deelnemers aan Y Combinator gaan in Silicon Valley drie maanden in een snelkookpan die ze klaarstoomt voor het echte werk. Elke cyclus eindigt in een Demo Day, waarop de startups zich presenteren aan een select publiek van potentiële investeerders. De alumni van Y Combinator zijn niet de minste: Airbnb. Dropbox. Reddit. Pebble. En dan zijn er nog een heleboel voor Nederlanders onbekende startups, die voor een lekker bedrag een exit hebben gemaakt. De voornaamste reden om in de Y Combinator te komen, is het netwerk dat er achter zit. Impraise, een startup die feedback in je professionele leven makkelijk maakt, zat bij de meest recente lichting. Oprichter Bas Kohnke heeft er veel aan gehad.

Eten met Mark Zuckerberg

"Elke dinsdag is er een YC Dinner, een netwerkevenement waarbij altijd een grote spreker te gast is", vertelt Kohnke. "Denk aan het kaliber Mark Zuckerberg. Het mooie is dat deze sprekers heel open vertellen over hun bedrijven. De informatie die ze delen is dan ook strikt vertrouwelijk. Heel bijzonder dat dat dan ook binnen de groep blijft en geweldig om daar bij aan te schuiven!" Vertrouwen en bereidheid om elkaar te helpen is een groot en belangrijk aspect van het Y Combinator-netwerk. De diners zijn eigenlijk veel meer dan wat ze lijken. Ze beginnen om 6 uur en duren erg lang. Ze zijn meteen een wekelijkse deadline voor de deelnemers om alles op een rijtje te hebben en de vorderingen aan elkaar te presenteren. Het is dus eigenlijk een mini Demo Day. De ruimte is, zoals Y Combinator zelf omschrijft, "een moderne versie van een klassieke Oxford college-eetzaal". De spreker is al op tijd aanwezig om informeel met de deelnemers te spreken, maar neemt pas tijdens het toetje het woord. "De adviezen die je opdoet in deze vertrouwelijke setting zijn bruikbaarder. Juist de informatie die ze in een meer publieke gelegenheid niet vertellen, is voor ons het interessantst."

Uiteraard is er ook het financiële aspect. "Y Combinator steekt 120 duizend dollar in elke startup die het selecteert. Dat is veel meer geld dan Europese accelerators over het algemeen investeren." Op Demo Day zit de zaal vol met investeerders, en weet je als Y Combinator-alumnus vrijwel zeker dat het met je funding wel goed komt. "Door Y Combinator geselecteerd worden, betekent ook een makkelijke manier om in de VS te landen", vindt Kohnke. Een gespreid bedje dus. Maar na het programma is het als bedrijf met buitenlandse werknemers wel erg lastig om in Amerika te blijven. "Het is erg lastig met visa. Daarom gaan we nu terug naar Amsterdam. Je zit dan niet meer midden in de community van de Bay Area, daarom vlieg ik straks heel vaak op en neer."

Echt anders dan Europa

Kohnke's startup Impraise heeft eerder ook meegedaan aan een Europese accelerator in Lissabon. "Grote verschillen", vindt hij. "De kwaliteit van de mentoren is in de VS vele malen beter. Investeerders vinden is makkelijker." En het cliché is volgens Kohnke waar: "Amerikanen werken twee keer zo hard. Ze moeten ook wel: ze hebben een studieschuld van 200.000 dollar van Stanford, MIT of Harvard."

Er zijn ook grote verschillen in de benadering door investeerders. "Hier in Amerika gaat het om de grote droom, niet om wie je eerste klant is. Europese investeerders willen de omzet en het aantal klanten weten. In de VS wordt gevraagd: 'Waar staat Impraise over vijf jaar?' Het gaat over het toekomstbeeld." Kohnke hoopt die spirit mee te nemen naar Amsterdam. "Ik vind het belangrijk om meer kennis te delen en wat we in de VS hebben geleerd mee te nemen naar Nederland. Vaak is het in Nederland moeilijk om uit de startupfase te groeien naar een groter bedrijf. We hebben er veel baat bij om zo veel mogelijk startups mee te trekken in het succes. Daarom is het belangrijk om open te staan om kennis te delen."

Impraise heeft momenteel zeven mensen in het team. In de VS was dit lastig vanwege de visa, maar lokaal talent aannemen is nog lastiger in de Bay Area. Daarom blijft alleen de salesafdeling daar achter. De klanten van Impraise zijn in Amerika overwegend techbedrijven met tussen de 100 en 500 werknemers en het is dus belangrijk om wel fysiek aanwezig te blijven. In Nederland is Impraise bezig met grotere (bank)bedrijven met duizenden werknemers.

Bas Kohnke moedigt Nederlands talent aan om zich vooral aan te melden voor Y Combinator. De deadline voor het volgende programma is 14 oktober. Hij schreef een blog over de do's en don'ts voor het aanmeldingstraject.

Auteur

Jody van den Tillaart (@jvandentillaart) blogt als freelancer voor Bright over technieuws in het algemeen en startups in het bijzonder. Ze houdt van de verwondering en het enthousiasme die de techindustrie opwekt en interesseert zich voor de sociaal-maatschappelijke consequenties. Woont met vriend, fluffy kater en twee dochters in Eindhoven, de zuidelijke hotspot voor hightech en startups.