Inhoudsopgave
    

Popcorn Time is niet te stoppen
Daniël Verlaan
door Daniël Verlaan
leestijd: 7 min

De illegale videostreamingdienst Popcorn Time is alleen al in Nederland op bijna twee miljoen apparaten geïnstalleerd. De hoofdpijn voor Hollywood zal nog erger worden. De anonieme makers willen de wereld veroveren, zo tekende Daniël op in een zeldzaam interview.

In de hitte van het Argentijnse Buenos Aires hebben een paar vrienden zich enkele weken in het zweet gewerkt. Ze waren bezig met een groots project dat de film- en tv-industrie zou moeten opschudden. Het plan was heel simpel: we maken een programma waarmee je torrents kunt downloaden en terwijl je downloadt de video al kunt bekijken. De vrienden bouwden de software, gebruikten de interface van Netflix als inspiratie en de eerste versie van Popcorn Time - ook wel de illegale Netflix genoemd - was een feit.

In Popcorn Time zijn alleen torrents van films en series te vinden. Je kunt een video, de beeldkwaliteit en een ondertiteling selecteren en vervolgens begint de software met het downloaden van de film of serie. Tijdens dat downloaden wordt de video direct afgespeeld, waardoor je niet lang hoeft te wachten totdat de download is voltooid. Tijdens het afspelen upload je volgens het principe van BitTorrent ook naar anderen die dezelfde film of serie aan het downloaden zijn.

Maar de originele Popcorn Time hield het niet lang uit. Binnen enkele maanden steeg de populariteit van het programma enorm, maar in maart van dit jaar sloot de videostreamingdienst zijn deuren vanwege toenemende druk van de Motion Picture Association of America (MPAA), de Amerikaanse waakhond voor de filmindustrie. "We willen niet het middelpunt van de piraterijdiscussie worden, met alle juridische dreigementen en de schaduwzijde van het auteursrecht tot gevolg", aldus de originele makers van Popcorn Time.

De originele Popcorn Time sloot zijn deuren, maar de opensourcecode van de software bleef beschikbaar. De makers moedigden iedereen aan om hun project over te nemen. In april en mei sprongen zogeheten forks - nieuwe softwareprojecten die zijn gebaseerd op code van derden - als paddenstoelen uit de grond. Ze gebruiken de originele opensourcecode, passen deze naar eigen wens aan en brengen een eigen versie uit. Eén van die forks was Time4Popcorn, dat in oktober van dit jaar dagelijks door zo'n 150.000 Nederlanders wordt gebruikt.

Wat een ruig idee

"Het was zo'n ruig en goed idee. Waarom hadden we hier zelf niet aan gedacht?", zegt een anonieme woordvoerder van Time4Popcorn over de originele software. "Het is zonde dat ze de dienst hebben gesloten door druk van buitenaf. We misten het programma direct en besloten daarom dat Popcorn Time gewoon in leven moest blijven. Toen we Time4Popcorn lanceerden, kregen we zo enorm veel goede feedback en zelfs liefdesverklaringen, het was een geweldige tijd. Daarnaast waren we de eerste fork van Popcorn Time, waardoor we direct populair werden bij het grote publiek."

Het lanceren van hun fork gebeurde niet zonder problemen en commotie. Omdat vele andere Popcorn Time-forks ook aasden op de gebruikers van het originele programma, werd Time4Popcorn naar eigen zeggen zwartgemaakt via internetfora als Reddit. Zo werd Time4Popcorn onder andere beschuldigd van het installeren van malware die je wachtwoorden steelt. Laatstgenoemde bleek een false positive, dat door verschillende antivirusbedrijven is geverifieerd. "Al deze foutieve informatie is verspreid door vier individuen die ons kapot wilden maken. Het is zo frustrerend om opnieuw op deze valse beschuldigingen te reageren. We willen deze bullshit achter ons laten en gewoon werken aan Popcorn Time."

Een toegankelijk uiterlijk en de nieuwste films en series maken Popcorn Time erg aantrekkelijk. Beeld: Popcorn Time
Een toegankelijk uiterlijk en de nieuwste films en series maken Popcorn Time erg aantrekkelijk.

Time4Popcorn gebruikt sinds het begin gewoon de naam Popcorn Time. Ook dat schoot in het verkeerde keelgat van andere forks, die juist een andere naam hanteren om de originele makers te respecteren. "We geven credits aan de originele makers voor het ontwikkelen van Popcorn Time en dat wij verder kunnen werken op basis van hun nalatenschap, maar onze software is helemaal opnieuw ontwikkeld. Het originele programma is gebaseerd op de technologie NodeWebkit, en wij hebben onze software gemaakt met Delphi, C++ en Javascript."

WhatsApp-gesprekken tot diep in de nacht

De 'nieuwe' Popcorn Time werd al snel de meest populaire fork onder de gebruikers van het originele project. "Maar we blijven met een klein team werken. De mensen die aan Popcorn Time werken, kennen elkaar van vorige projecten of zijn jeugdvrienden. Sommigen beheren zeer populaire websites waar gebruikers bestanden delen. We komen ook uit alle delen van de wereld. Waar precies? Dat kan ik niet zeggen, maar niemand van ons is nog in Nederland geweest. Hoe langer wij onze identiteit verborgen kunnen houden, des te beter dat is voor Popcorn Time."

"Omdat we in verschillende tijdszones leven, is het soms moeilijk om met elkaar te communiceren. Maar we hebben manieren gevonden om toch productief met elkaar te werken. En soms werken we gewoon een nachtje door als dat beter uitkomt. We houden contact door te bellen en, zoals iedereen in de wereld, hebben we een WhatsApp-groep. Je zou eens moeten zien wat er gebeurt als iemand een artikel over ons schrijft, iedereen wordt helemaal enthousiast! Ook zijn de WhatsApp-gesprekken soms enorm grappig, want niet iedereen leest en schrijft vloeiend Engels dus er is soms was miscommunicatie."

VPN en meer anonimiteit

Op dit moment is Popcorn Time beschikbaar voor Windows, Mac, Linux, Android en gejailbreakte iPhones en iPads. De videostreamingdienst was ook de eerste Popcorn Time-fork die ondersteuning voor de Chromecast en AirPlay aan zijn apps toevoegde. "Onze software draait nu op alle grote platformen. De volgende grote stap is het verbeteren van de gebruikservaring, want het design gaat op de schop. Ook werken we hard aan het vergroten van ons aanbod en het stroomlijnen van het aanbod van nieuwe content."

Eén van de belangrijkste functies die Popcorn Time biedt, is de VPN-functie. Met een Virtual Private Network wordt het internetadres van jouw apparaat verborgen, waardoor het lijkt alsof jouw computer in een ander land staat. De VPN-functie wordt gratis aangeboden door vpn-provider Kebrum, die door de samenwerking zijn naamsbekendheid vergroot. Volgens Popcorn Time is het een ideale samenwerking die de komende tijd wordt uitgebreid. "We werkten voor Popcorn Time al aan projecten die te maken hebben met anonimiteit op internet. Al die kennis gaan we gebruiken en in Popcorn Time integreren. Dit is het onderdeel waar we het meest enthousiast over zijn en wat de gebruikers het meest gaat verrassen."

Je zou haast vergeten dat je met torrents te maken hebt. Druk op play en de film speelt gewoon af. Beeld: Popcorn Time
Je zou haast vergeten dat je met torrents te maken hebt. Druk op play en de film speelt gewoon af.

De verbeterde anonimiteitsfuncties die spoedig aan Popcorn Time worden toegevoegd, worden mogelijk ook voor andere doeleinden gebruikt. "Die revolutionaire ontwikkelingen kunnen we in de toekomst ook gebruiken om inkomsten te generen. Maar Popcorn Time blijft gewoon gratis. We hebben geen businessmodel of inkomstenbron, we doen het uit pure liefde voor het project."

Illegaliteit en copyrightwaakhonden

Ondanks de populariteit van Popcorn Time is de dienst nog niet door copyrightwaakhonden benaderd. Dat is opvallend, want de originele Popcorn Time lag binnen enkele maanden onder vuur, ondanks beperktere functionaliteit en minder gebruikers. "Het lijkt ons zeer onwaarschijnlijk dat er op een gegeven moment copyrightwaakhonden op onze deur kloppen. Tot op heden zijn we nog nooit gecontacteerd door zo'n instelling."

"We zijn eigenlijk gewoon een zoekmachine", menen de makers van Popcorn Time. Het programma zoekt naar torrents op bekende trackers als The Pirate Bay en KickassTorrents. Technisch gezien bieden ze dus met het programma geen torrents aan. "We werken gewoonweg niet aan een illegaal project." Een verdediging die weinig stand houdt als de MPAA zich echt kwaad zal maken.

Het gebruik van Popcorn Time is in elk geval wel illegaal in Nederland. Zowel downloaden als uploaden uit illegale bron is hier verboden, waardoor ook het gebruik van Popcorn Time niet is toegestaan. Desondanks staat Nederland in de top drie van landen waar Popcorn Time het meest gebruikt wordt.

In september zijn er kamervragen over de dienst gesteld door VVD-kamerlid Van Wijngaarden. Staatssecretaris Teeven van Veiligheid en Justitie wil eerst de uitspraak van de Hoge Raad in de Pirate Bay-zaak afwachten. "Popcorn Time wordt anoniem beheerd en opereert vanuit het buitenland. In zo'n geval kan stichting Brein eisen dat internetproviders toegang tot de dienst blokkeren. Of en zo ja in hoeverre die eis voor toewijzing in aanmerking komt, ligt momenteel in de Pirate Bay-zaak bij de Hoge Raad voor. Zolang de zaak onder de rechter is, onthoud ik mij van verder commentaar", aldus Teeven.

Popcorn Time heeft echter geen boodschap aan de kamervragen die in Nederland worden gesteld. De dienst gaat "gewoon door" met ontwikkelen en het toevoegen van functies om de gebruikservaring te verbeteren en gebruikers nog meer te anonimiseren. "We weten dat we het in ons hebben om dit project zo groot mogelijk te maken. Deze versie van Popcorn Time gaat nooit offline." Mocht Popcorn Time op de één of andere manier zijn belofte niet kunnen nakomen, hebben de huidige ontwikkelaars de opensourcecode alweer gepubliceerd zodat een andere partij verder kan gaan waar zij zijn gebleven.

En wat Popcorn Time van Netflix vindt? "Niets, want dat gebruiken wij natuurlijk niet."

Auteur

Daniël Verlaan (@danielverlaan) is techredacteur bij RTL Z en Bright. Houdt van de middeleeuwen en terabytes. Fietst heel snel korte afstanden. En is in het echt (en op Twitter) véél knapper.