Inhoudsopgave
    

Riot: miljoenenbedrijf met één gratis game
Rutger  Middendorp
door Rutger Middendorp
leestijd: 7 min

Meer dan 100 miljoen mensen spelen elke maand League of Legends en 36 miljoen mensen keken vorig jaar naar de esports-finale van de online multiplayer. Rutger Middendorp bezocht de gamestudio Riot Games in Los Angeles.

Ik zal heel eerlijk zijn; ik had van een bedrijf dat 1 spelletje maakt verwacht dat ze ergens in een kantoorgebouw tussen een ICT-boer en een reisbureau zouden zitten. Maar zelfs in een overweldigend grote stad als Los Angeles is de campus van Riot games nog indrukwekkend. Zo’n 1500 mensen werken er in de panden ten oosten van Santa Monica. Uit alle uithoeken van de wereld komen ze hier terecht om te werken aan de digitale fantasie van miljoenen spelers. 

In de aankomsthal staat Annie met de enorme beer Tibbers. Karakters uit het spel die ons verwelkomen. Dit is geen IT-bedrijf dat naast spelletjes ook administratiesoftware bouwt. Wie hier werkt, wordt ondergedompeld in de wereld van League of Legends. Er is een bar met het piratenthema uit Bilgewater. Eén van de regio’s van Runeterra, de fantasiewereld waar alle karakters vandaan komen. Elke vergaderruimte is vernoemd naar een spelkarakter en een Koreaanse PC Bang (een internetcafé voor ons Nederlanders) is nagebouwd om de spelsituatie voor veel van de hardcore fans uit Korea na te bootsen.

Tussen glazen wanden en whiteboards vind je een deur die in Game of Thrones niet zou misstaan. Achter die deur een kroeg waar Dickens zich thuis had gevoeld. Tussen deze muren is alle ruimte voor fantasie. Bilgewater Brew is een unieke kroeg, die zo uit de wereld van het spel lijkt te komen. Maar niets zit vast met secondelijm. Als iets niet werkt, wordt net als in de game, de boel gepatcht.

Thunderdome

Ook in de werkwijze en cultuur onderscheidt Riot zich van andere bedrijven. Af en toe is er op de campus een hackathon: Thunderdome. Dan mogen medewerkers aan de slag met een project dat ze zelf leuk of belangrijk vinden. Los van je vaste taken kun je binnen 30 uur bedenken én bouwen wat je wil voor het bedrijf of het spel. De meeste van die bouwsels komen niet van de grond, maar de bijzondere werkomgeving heeft ook hele relevante projecten opgeleverd: de Linux-versie van de serversoftware en de Proving Grounds kaart zijn allemaal ontstaan tijdens Thunderdome. 

Riot Games heeft ook een eigen wereldwijd netwerk aangelegd. Daardoor hoeft de data van hun games niet met allerlei andere pakketjes mee over het reguliere internet, maar bezorgen ze elke bit over een zelf gebouwde internetsnelweg bij jouw provider. Netneutraliteit zit je niet in de weg als je je eigen infrastructuur bouwt. De bottleneck ligt dus nooit bij “het internet”. Als jij als speler een goede provider hebt én je bent geen gigabytes aan het downloaden terwijl je gamet, heb je dus altijd een goede ervaring. 

Om alles te kunnen managen heeft het team ook een framework geschreven om alle apparaten in het netwerk aan te kunnen spreken in dezelfde taal. Welk bedrijf het apparaat ook gebouwd heeft, het luistert naar de instructies die uit het framework komen. Vergelijk het met de situatie waarin thuis de telefoon overgaat en jij met één knop de televisie, de laptop en de radio zou kunnen muten. Of Siri dringend verzoeken ook met de Google apparaten te overleggen. In het complexe netwerk dat achter deze game schuilgaat is zo’n framework een enorme vooruitgang. 

Tekken en schaken

League of Legends is simpel gesteld een combinatie tussen Tekken en schaken. Waarbij je strategische kennis over de kaart en de karakters moet ontwikkelen en op het juiste moment gebruik moet maken van de specifieke krachten van jouw karakter. Het is geen spel met eindeloos veel levels of maps. Er zijn slechts drie game modes om in te spelen: Summoner’s rift (5x5) de “standaardkaart”, Twisted Treeline (een kleinere kaart voor 3x3) en Howling Abyss (een sterk versimpelde kaart om wat in rond te klooien). 

Je kunt het spel spelen met 10 echte mensen, maar het ook tegen bots opnemen. Ton vertelt dat er 2 niveaus bots te spelen zijn. Het verhaal gaat dat het derde niveau bots onverslaanbaar waren zelfs door de pro-spelers. 

Het personeel bij Riot bestaat uit 100% gamers. Of ze nu receptie draaien, helpdesk of ontwikkelaar zijn. Je hoeft hier niet te solliciteren als je enige game ervaring uit solitaire bestaat. Hoe goed je ook bent. Bij de cultuur van het bedrijf past de cultuur van de gamer. Niet iedereen hier is een held in League of Legends, maar 99% van de medewerkers speelt het spel vaak. 

Micro-aankopen als winstmachine

Het meest opvallende van de hele onderneming is dat het winst draait. 1500 grotendeels hoog opgeleide en goed betaalde mensen ontwerpen, bouwen en onderhouden een game en het netwerk waar het op draait. Op een prachtige campus op een heel duur stuk grond. Die game kost niets. Je kunt het spelen zonder 1 euro uit te geven. De enige manier waarop Riot Games geld verdient is door micro-aankopen. Een andere muts voor je gamekarakter bijvoorbeeld. De E-sports tak wordt vooral gezien als promotie voor het spel, niet als inkomstenbron.

Een bedrijf dat draait op welwillendheid van haar klanten is natuurlijk mooi, maar ook een risico. Vandaar dat Riot Games achter gesloten deuren werkt aan een spel dat de S in Riot Games eindelijk invulling moet geven. Wanneer het tweede spel uitkomt, is nog niet bekend.  

Auteur

Rutger Middendorp (@rutgerm) is sinds 2006 de meest noordelijke blogger van Bright. Hij schrijft graag het verhaal achter het verhaal. Hij doceert conceptontwikkeling op de Academie voor Popcultuur en werkt als freelance ideeënman en verhalenmaker. In een eerder leven was hij oprichter van Nieuwe Garde en won hij de Dutch Bloggies met hobbyproject Moois Magazine.