Inhoudsopgave
    

De beste Kinect-game die bijna niemand zal spelen
Jan Meijroos
door Jan Meijroos
leestijd: 7 min

Microsoft had grootste plannen met Kinect, maar de motion-sensor camera voor de Xbox sloeg niet aan. Een domper voor de Nederlandse gamestudio Through Games, dat onlangs met FRU de beste Kinect-game tot nu toe uitbracht.

Toen de Kinect-camera in 2010 voor de Xbox 360 op de markt kwam, waren ontwikkelaars geïntrigeerd. Als concurrent voor Nintendo's Wii wilde Microsoft het gamen-zonder-een-controller naar een hoger niveau tillen. De slogan luidde ‘je bent zélf de controller’. Voortbordurend op het gedachtengoed achter de Wii-mote van Nintendo (iedereen kon gamen, zelfs bejaarden gingen virtueel bowlen en fitnessen), zag Microsoft nieuwe mogelijkheden om zijn doelgroep uit te breiden en tegelijkertijd technisch een stap vooruit te maken. Kinect scant je lichaam en door te bewegen voor de sensor kon je allerlei handelingen in games doen. 

Maar succes op lange termijn bleef uit. De eerste periode verkocht Kinect goed, maar de verkoop zakte al snel in. Afgezien van een handjevol aardige titels – de prima dansgames Dance Central, het aaibare Kinectimals, het coole Gunslinger, het zoete Disneyland Adventures en het vrij briljante maar helaas enkel in het Engels verschenen Sesame Street: Once Upon a Monster – waren het vooral plichtmatige spring- en zwaai-games, waar al snel de rek uit was. 

En dat terwijl ons zoveel meer was beloofd. Tijdens de E3-beurs van 2009 toonde game-veteraan Peter Molyneux (de koning van de overpromise) de wereld namelijk pure magie. Kinect heette toen nog Project Natal en Project Milo werd voor het eerst getoond. We zagen hoe een virtueel jongetje (Milo) interactie had met Kate, een echt mens. Het was alsof ze een normaal alledaags gesprek hadden. Milo toonde verschillende emoties die veranderden door de interactie met Kate. Het zag er onwaarschijnlijk goed uit en bleek ook ‘too good to be true’. Project Milo zag nooit het licht.

Toch had Microsoft met Kinect wel degelijk iets bijzonders in handen, iets waar de opvolger van de Xbox 360, op door zou evolueren. De Xbox One was op meerdere fronten een ambitieuze spelcomputer. Het apparaat zou altijd online (moeten) zijn, de sterk verbeterde Kinect-camera (de camera kon zes mensen tegelijk in een kamer herkennen) werd standaard bij de spelcomputer verkocht, de Xbox One zou gebruik gaan maken van stem- en gezichtsherkenning, alsook stemcommando’s. Hij moest zo, als moderne allround entertainmentmachine, het kloppend hart van de huiskamer gaan vormen.

2,5 jaar full-time werk

De Xbox One verscheen in november 2013 in Amerika en andere delen van de wereld, maar pas in september 2014 in Nederland. Toch waren de zeven oprichters van Through Games, een internationaal gezelschap van studenten, al in januari 2014 begonnen aan FRU. Het spel ontsproot binnen 48 uur als prototype tijdens een Global Game Jam en vanaf dat moment hebben ze full-time gewerkt aan het unieke spel. 

FRU is een game die de controller en de Kinect op een bijzondere manier tegelijk gebruikt. De speler bedient een personage en moet deze veilig van A naar B begeleiden. Het aansturen geschiedt met de Xbox One-controller, maar de silhouet van de speler kan de spelwereld veranderen en beïnvloeden. Door je in allerlei bochten en houdingen te manoeuvreren creëer je platformen en andere omgevingen voor het spelpersonage.

Daarnaast is FRU ook perfect voor twee spelers: de ene speler bestuurt het spelpersonage (met de Xbox One-controller), terwijl de andere via Kinect zijn lichaam in dienst stelt om dat personage door het spel te loodsen. Voor slechts 15 euro haal je een fantastisch spel met ruim 100 puzzellevels in huis. Christian Kokott, een van de oprichters en ontwikkelaars van FRU: "Het eerste prototype werkte met een Xbox 360 Kinect-camera, maar omdat Microsoft toen nauwelijks nog indie-games op de Xbox 360 ondersteunde, lag onze focus van meet af aan op de Xbox One. Niet wetende wat er zou komen..."

Microsoft nam stilzwijgend afscheid

Gamers zaten namelijk helemaal niet te wachten op al die entertainment-toepassingen, always online en de min of meer verplichte koppelverkoop van Kinect. Op webfora schreeuwden ze moord en brand, er werden petities ingediend, en al heel snel koos Microsoft eieren voor zijn geld. Veel van de oorspronkelijke ideeën en plannen werden teruggedraaid.

Intussen bleven de mannen van Through Games stug doorwerken aan FRU; wetende dat ze iets bijzonders in handen hadden. Maar langzaamaan kwam het besef dat de studio op het verkeerde paard had gewed. Het werd duidelijk: het grote publiek was klaar met Kinect en Microsoft nam stilzwijgend afscheid van het apparaat. Al werd dat publiekelijk natuurlijk niet zo gecommuniceerd.

Het werd snel saai

"Het kwam hard binnen," vertelt Kokott. "Kinect was altijd een lastig onderwerp in de game-scene maar toen we aan FRU begonnen, werd Kinect nog standaard gebundeld met iedere Xbox One. En wij vonden dat gamers een echt goede Kinect-game verdienden. Tijdens ons ontwikkelproces kondigde Microsoft uit het niets een goedkopere Xbox One aan zónder Kinect. Toen voelden we de bui al een beetje hangen. Veel mensen vragen of we ons in de steek gelaten voelen door Microsoft, maar het was vanuit hun perspectief gezien een logische zakelijke beslissing. Ondertussen hadden wij slechts een keuze: de allerbeste game maken die we konden."

Ergens begrijpt Kokott de terughoudend jegens Kinect wel: "Er verschenen simpelweg te weinig innovatieve games voor Kinect. De technologie is fantastisch, met name de verbeterde Kinect-camera van de Xbox One, en het werkt echt heel goed. Iedere ontwikkelaar was aanvankelijk enthousiast, maar de games die het opleverde, vielen veelal tegen. Het merendeel bestond uit body-simulators, zoals dance-games en fitness-games. Die werden snel saai en het publiek had het daar terecht snel mee gehad." 

Positieve reviews en een pijnlijk afscheid

Nu FRU is verschenen, is er de pijnlijke ironie dat het spel alleen maar lovende recensies krijgt. Alle grote internationale gamemedia steken de loftrompet en noemen FRU een voorbeeld van hoe Kinect goed en innovatief wordt toegepast. Voelt dat niet extra frustrerend voor de leden van Through Games? 

Kokott: "Nee, het voelt juist als een bevestiging dat we het gelijk aan onze zijde hadden. We hebben altijd het idee gehad dat we iets bijzonders aan het maken waren, en alle positieve recensies en feedback bewijzen dat. Natuurlijk is het jammer dat niet meer gamers kunnen genieten van FRU, maar wij hebben uiteindelijk de weinige Kinect-bezitters een game gegeven die daadwerkelijk leuk is om te spelen."

Het team van Through Games
Het team van Through Games

Wat betekent dit nu voor de toekomst van Through Games? 

Kokott: "Doordat we de game tijdens onze studie hebben gemaakt, zijn we nooit financieel afhankelijk geweest van het potentiële verkoopsucces van FRU. Ieder digitaal exemplaar dat nu verkocht wordt, is extra als het ware, al houdt dat niet over, kan ik je vertellen. We zijn nu aan het onderzoeken of we de game kunnen overzetten naar PlayStation 4. De PlayStation 4-camera is minder van kwaliteit maar werkt gedeeltelijk vergelijkbaar als Kinect. Als we dat voor elkaar krijgen, zou dat mooi zijn, natuurlijk."

Tot slot, is het nog leuk om in de game-industrie te werken? Heeft dit hele proces niet flinke littekens achter gelaten?

Kokott: "Ik kan deze vraag natuurlijk niet voor iedereen in het team beantwoorden, maar voor mij persoonlijk is dat een hele moeilijke maar belangrijke vraag. Op dit moment denk ik dat ik klaar ben met de game-industire. Het is een bizarre ratrace waarbij het lijkt alsof het niet om kwaliteit gaat, maar om wie het meeste lawaai maakt en media-aandacht krijgt. Ik kijk ernaar uit om mijn kennis in een meer stabiele werkomgeving toe te passen, maar wie weet kom ik ooit nog een keer terug. Het is in ieder geval een zeer leerzame ervaring geweest voor het hele team. We hebben een realistischere kijk op de game-industrie gekregen."

Auteur

Jan Meijroos (@janmeijroos) is een van de meest ervaren game-journalisten van Nederland. Hij schrijft onder meer voor Power Unlimited, Metro en Bright.nl.