Inhoudsopgave
    

Sons of smartphone
Rutger Otto
door Rutger Otto
leestijd: 8 min

Smartphones zijn tegenwoordig niet erg spannend meer, maar ze hebben er wel voor gezorgd dat de cutting edge tech van nu, zoals virtual reality, drones en smart homes, haalbaar en betaalbaar werd.

We schreven het twee jaar geleden al in Bright Ideas: smartphones zijn sequels geworden. De vlieger dat nieuwe smartphones nauwelijks verschillen van hun voorgangers gaat nog steeds op. Her en der wordt er nog wat geprobeerd, maar de vernieuwing gaat doorgaans niet veel verder dan een nieuwe kleur, een toegevoegde feature, zoals waterdichtheid, of een display dat weer ietsje scherper is. De economische belangen zijn te groot geworden om al te wilde sprongen te wagen, schreven we in 2014 al.

Consumenten lopen intussen ook steeds minder warm voor een gloednieuwe vervanger. Dat zie je aan de verkoop van smartphones die stagneert. Apple verkocht dit jaar voor het eerst minder iPhones en ook Samsung bemerkte een verminderde groei. Het ding is: smartphones zijn de laatste paar jaar 'goed genoeg' geworden. Upgraden is de investering niet altijd waard. Een iets snellere processor of de toevoeging van een drukgevoelig scherm zijn nu eenmaal geen verbeteringen om een gat in de lucht over te springen.

Tegenwoordig zien alle telefoons er ongeveer hetzelfde uit, draaien ze allemaal de belangrijkste apps en gaan ze een dag mee op een volle accu. Het is bijna lastiger om een slechte smartphone te kopen, dan eentje die het prima doet. Voor een paar honderd euro heb je tegenwoordig geen gloednieuwe iPhone of nieuwste Galaxy S, maar koop je wel een smartphone waarmee je uit de voeten kunt.

Sensoren en chips

Toch rusten smartphonemakers niet op hun lauweren, ze beconcurreren elkaar om de beste prestaties zoals het hoort. Daarom zien we elk jaar weer snellere chips, betere camera’s en scherpere displays, maar worden we er steeds minder enthousiast van. Eigenlijk zonde, want de constante verbetering van chips en sensoren verdient ons enthousiasme. Dankzij die doorontwikkeling van de laatste jaren, zien we nu andere technologie tot bloei komen. Terwijl de prestaties van chips en sensoren blijven groeien, zakken de prijzen.

Zo kost de productie van een accelerometer, die beweging registreert, tegenwoordig nog maar een paar cent. Vergelijk dat met een paar decennia geleden en ze zijn honderd keer goedkoper geworden. De prijzen van modules dalen ook op andere gebieden. De hardware voor vingerafdrukscanners was in 2015 zo’n 25 procent goedkoper dan een jaar eerder, zei een topman van Synaptics, dat technologie levert voor onder meer HTC, Samsung en Sony.

VR-headsets profiteren

De innovatiestorm bij smartphones is minder hevig geworden, maar heeft wel deuren geopend voor andere markten. Kijk naar augmented reality (de Google Glass als eerste test) en virtual reality. Er zijn al oplossingen op de markt zoals de Gear VR, maar zelfs Google Cardboard, waarmee je smartphone de input is voor wat je ziet. Je klikt of schuift een telefoon in een headset die voor je ogen gaat, waarna het display van het toestel je de beelden toont. De accelerometer van de telefoon registreert de beweging van je hoofd.

Een smartphone alleen is dus al genoeg voor een complete VR-beleving, maar er is nog ruimte voor verbetering. De premium-ervaring van virtual reality vind je de komende tijd alleen met een goede computer, met brillen die genoeg pixels kunnen tonen en hardware die echt krachtige en ingewikkelde beelden kan verwerken. Maar ook een Oculus Rift gebruikt sensoren die vanuit de smartphone-sector zijn voortgekomen, zoals de accelerometer die beelden toont op basis van in welke richting je kijkt.

Drones

Ook drones en smartphones gaan al jaren hand in hand. Een telefoon toont beelden die de dronecamera ziet en in sommige gevallen geldt de smartphone als bedieningspaneel voor de drone. Qualcomm, de bekende processorfabrikant voor telefoons, kondigde recent aan ook chips voor drones te gaan maken. De Snapdragon Flight met automatische piloot moet uiteindelijk in die apparaten gebruikt gaan worden. Die chip draagt zijn naam niet per toeval: Snapdragon is al jaren de belangrijkste processor in Android-smartphones.

Drones hebben veel aan telefoons te danken. Kijk naar wat zo'n apparaat allemaal onder de motorkap heeft: een hd-camera, een wifi-module en flash-geheugenopslag. De ingebouwde chips moeten de komende jaren een stuk beter en vooral efficiënter gaan worden, waarmee ze profiteren van de 'smartphone-wedloop'. Die Snapdragon Fligth van Qualcomm moet de prijs van een gemiddelde 4K-cameradrone laten zakken van 1200 dollar naar zo'n 300 of 400 dollar. Als het aan Qualcomm-projectleider Raj Talluri ligt krijgt ook de accuduur krijgt ook een flinke boost: "Die gaat van 20 minuten vliegtijd naar 45 tot 60 minuten."

Samsungs Galaxy S7, uit elkaar gehaald door iFixit.
Samsungs Galaxy S7, uit elkaar gehaald door iFixit.

Smarthome

Naast drones en AR/VR hebben we ook in huis profijt van de smartphone-ontwikkelingen. De Nest-thermostaat springt vanzelf uit als je niet thuis bent. Een slim slot draait de deur dicht en die ene lamp die nog aan stond, gaat vanzelf uit. De slimme apparaten die je nu in huis hebt of de komende jaren zal kopen, vinden hun oorsprong in de smartphone. Van een sensor in de beveiligingscamera die beweging registreert tot een lamp die bemerkt dat het binnen donker wordt, om vanzelf aan te springen.

Voor dit soort apparaten, die aangesloten worden op het internet der dingen, heb je niet eens veel power of de allernieuwste chips nodig. Daardoor kunnen de kosten laag blijven. Wel communiceren de meeste van dit soort apparaten met je smartphone, alles blijft dus met elkaar in contact.

Smartphones zijn nog altijd enorm belangrijk in ons leven. Daar kom je vanzelf achter als hem een keer thuis laat liggen. Echt interessant zijn ze niet meer, wat betreft de nieuwe modellen. Daarom kijken we voortaan liever verder. Want waar de smartphone wel zo’n beetje uitgegroeid lijkt, staan de onderdelen ervan aan de wieg van een hele nieuwe generatie apparaten. En die brengen wel weer nieuwe innovaties.

Auteur

Rutger Otto (@RTGR89) houdt van technologische ontwikkelingen, producten en designs die de wereld veranderen. Is daarnaast gek op films, games, muziek en dan met name Radiohead.