Inhoudsopgave
    

Succes Pokémon Go is geen toevalstreffer
Floris Poort
door Floris Poort
leestijd: 7 min

Pokémon Go, sinds zaterdag ook officieel in Nederland beschikbaar, is dé doorbraak voor gamen in augmented reality. Miljoenen mensen gaan de straat op om Pokémon te vangen. Dat succes kwam niet zomaar: daar ging bijna 20 jaar aan vooraf.

Op het eerste gezicht lijkt Pokémon Go misschien een simpele game. Met een smartphone in de hand lopen spelers over straat, trilt hun toestel dan is er een Pokémon in de buurt. Via de camera ziet de speler die Pokémon op straat zitten, en goedgemikte worp met een Pokéball later is het diertje gevangen. Wie op bepaalde plekken langsgaat kan gratis meer Pokéballs en andere benodigde voorwerpen verzamelen, en enkele plekken gelden als Pokémon Gyms. Die speciale plaatsen worden bij wijze van landje-pik beschermd door de sterkste Pokémon van spelers uit het rode, gele en blauwe team, wat de valuta Pokécoins oplevert.

Door meer exemplaren van dezelfde Pokémon te vangen kunnen spelers hun exemplaren laten evolueren en sterker maken, waardoor de speler die de wereld in trekt meer succes heeft. Dat maakt de game laagdrempelig, sociaal en zeker in de zomer aantrekkelijk. Tel daarbij het nostalgische aspect van de twintig jaar oude gameserie op en je hebt een instant hit te pakken. Toch is de geschiedenis van de game die al door ruim 1,3 miljoen Nederlanders wordt gespeeld veel minder simpel.

Multiplayer-game op straat

Pokémon Go komt namelijk uit de koker van het bedrijf Niantic, opgericht door Amerikaan John Hanke. Niantic ontstond in 2010 als startup binnen Google. Hanke kwam in 2004 bij Google terecht, toen de internetreus Hanke’s eerdere bedrijf Keyhole overnam. Het in 2001 opgerichte Keyhole ontwikkelde Google Earth, de 3D-kaarten die onderdeel werden van Google Maps. Tussen 2004 en 2010 stond Hanke aan het hoofd van Google Geo, het team dat verantwoordelijk is voor Google Maps en Google Earth. In die tijd verzamelde Hanke een team om zijn passie voor het in kaart brengen van de wereld te combineren met zijn andere liefde: de massively multiplayer online game (MMO). Het geld waarmee hij Keyhole oprichtte, verdiende Hanke met de verkoop van een MMO.

Tel landkaarten en MMO bij elkaar op, en je komt uit op de gps-game: precies wat Hanke met zijn in 2010 binnen Google opgerichte Niantic begon te maken. Het eerste spel dat Niantic ontwikkelde was Ingress, ook een game waarin spelers gewapend met hun smartphone de straat op gaan. Minder bekend dan Pokémon Go, maar niettemin een game met een toegewijde harde kern van spelers die dagelijks stad en land afreizen. De insteek is vergelijkbaar: ook Ingress is geen game die je onderuitgezakt op de bank of achter je bureau speelt: je moet de straat op wil je succesvol zijn.

Miljoenen locaties

Zonder dat ze dat weten, hebben Pokémon Go-spelers een hoop te danken aan Ingress. De locaties die spelers in die game in de vorm van ‘portals’ veroveren, vormen de basis voor de Pokéstops en Pokémon Gyms die de spelers van Pokémon Go nu aandoen. Vaak zijn die locaties in Pokémon Go bijzondere plekken; beelden, bruggen, monumenten, parken; dat werk. Maar toen Ingress werd opgericht waren er nog niet zoveel van die plekken in kaart gebracht, en daar hebben de spelers van Ingress een aardig handje bij geholpen.

De spelers werd gevraagd om plaatsen aan te wijzen die waardig zijn om als portal op de kaart te komen, en de reactie was immens. “Er zijn zo’n 15 miljoen inzendingen geweest, en daarvan hebben we er wereldwijd zo’n 5 miljoen goedgekeurd als locatie”, zegt John Hanke tegen Mashable. Zonder die informatie had Pokémon nooit zo wereldwijd toegankelijk kunnen zijn als het nu is.

Nederlander Patrick (achternaam bekend bij redactie), in Ingress bekend als papasam, speelt de game al zo’n tweeënhalf jaar, en beschouwt zichzelf als intensieve speler. “Daar mag je wel anderhalf uur per dag aan ophangen”, lacht hij. Patrick vindt de hype rond Pokémon Go te gek: “Het zorgt voor een grote aanwas aan nieuwe spelers van Ingress”, zegt hij. “Als de servers van Pokémon Go platliggen, en spelers beseffen dat Ingress op hetzelfde grid draait en het daarom proberen, hebben wij daar veel baat bij. Dan hoeven de spelers met een hoog level minder te doen."

Een screenshot van Eindhoven op Ingress
Een screenshot van Eindhoven op Ingress

De vruchten plukken

Patrick heeft Pokémon Go uiteraard ook zelf geprobeerd, maar Ingress heeft hem meer te bieden. “Ik vind het heel leuk, maar ik ben een speler die grote afstanden op de fiets aflegt, en dat is Pokémonnend niet te doen. Dat is echt heel gevaarlijk”, zegt hij. “Bij Ingress kan het wel, want daar ga je van portal naar portal – of in Pokémon-taal van Pokéstop naar Pokéstop – maar bij Pokémon is het gevaar dat je je beestjes ook de hele tijd onderweg tegenkomt. Dat maakt het fietsend en zeker autorijdend helemaal niet te doen.”

Dat de Pokémon Go-spelers nu de vruchten plukken van de jarenlange inzet van de harde Ingress-kern vindt 'Papasam' alleen maar mooi. “Ik kom op straat nu veel Pokémon-spelers tegen, en dan is het heel leuk om ze op kaart te laten zien waar in de hele stad alle portals en dus Pokéstops zijn.” Waar Pokémon Go-spelers namelijk maar enkele honderden meters om zich heen boeiende punten op de kaart zien staan, kan de Ingress-speler de hele stad overzien. En omdat de locaties van portals overeen komen met die van Pokéstops en Gyms, heeft de Pokémon-trainer die ook Ingress bekijkt een streepje voor.

Voorlopig is het complexere Ingress aantrekkelijker voor Patrick. Maar zegt hij: wie wil weten wat er komen gaat in Pokémon Go moet naar Ingress kijken. “Het eerste wat er zal gebeuren is dat Pokémon-spelers bericht gaan krijgen wanneer hun Gym wordt aangevallen." Nu kunnen spelers zulke belangrijke plekken met hun sterkste Pokémon verdedigen, maar als ze worden aangevallen en de Gym in handen van de vijand valt, weet de Pokémon-speler van niets. “Als iemand in Ingress je portal aanvalt, krijg je daar een berichtje van, waar je dan ook bent. Dan open je Ingress, en verdedig je op afstand jouw portal.”

Pokémon Go
Pokémon Go

Revolutionair moment

Ook het ruilen van Pokémon, in de succesvolle reeks op GameBoy en Nintendo DS één van de belangrijkste functies, is volgens Patrick een logische volgende stap. “In Ingress kunnen spelers al voorwerpen voor elkaar achterlaten op bepaalde locaties, ik kan me voorstellen dat Pokémon ook die kant op gaat.”

Of de hype rond Pokémon Go standhoudt moet nog blijken, plannen om geld te verdienen zijn er in ieder geval al. Niantic wil bedrijven tegen betaling een locatie op de kaart laten zetten; een goede deal voor zowel de speler als het bedrijf. 

Een toevalstreffer is het nauwelijks te noemen: Pokémon Go is een direct gevolg van het toonaangevende Google Maps, jarenlang ontwikkeld op basis van kaartdata, informatie van Ingress-spelers en leunend op vooruitstrevende systemen die ervoor zorgen dat alle spelers op straat dezelfde Pokémon zien. Pokémon Go is een revolutionair moment in de geschiedenis van de gps-game, en juist de laagdrempeligheid onderstreept dat.

Auteur

Floris Poort (@florispoort) begon twee jaar geleden als stagiair bij Bright. Hij bleef hangen en is inmiddels redacteur. Blogt vrijwel dagelijks op Bright.nl en bij Nu.nl. Houdt van alles met een batterij erin of stekker eraan.